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叶酸:和孩子一样,我的出生纯属偶然

大家好!我是准爸妈最熟悉的叶酸君。你们可能自以为很了解我,实际上,我的历史丰富着呢,三天三夜都说不完,今天就跟大家唠一唠我是如何发现的。

我名为叶酸,实际上是一种水溶性维生素,又叫维生素B9。时间向前倒推几十年,一位伟大的女性发现了我,在后来的几十年,这一发现都被证明具有里程碑的意义。

叶酸之母—露西·威利斯(Lucy Willis)在很小的时候家人就过世了,沉重的打击让露西远离故居,开始了一生旅居漂泊的生涯。

1915年,露西就读于伦敦女子医学院,在医学院的经历是她对血液研究兴趣的发端。

1928年,印度孟买许多纺织女工正遭受贫血的致命折磨。为了找到贫血的治疗方法,露西前往孟买潜心研究。露西发现,纺织女工饮食严重化缺乏蛋白质、蔬菜和水果导致了贫血。在经济条件的限制下,露西考虑用富含维生素的饮食来弥补,她建议为妇女提供丰富的酵母提取物,这在英国是很有名的早餐菜。露西的尝试很有效,酵母提取物制成的早餐对预防和治疗贫血很有效。露西继而认为,酵母中的营养因子其实是孟买妇女缺少的。她认为可以通过弥补这一缺陷预防妊娠贫血。后来,这个因子被称为“威尔斯因子”。

后来,经过不懈的研究,露西及其同事终于在酵母以外的其他食物中检测出这一因子,比如肝脏,比如菠菜。这些营养素可以预防和治疗多种形式的贫血。

露西发现了预防妊娠期妇女贫血的重要因子,那么是谁统一命名它为叶酸呢?

在命名为维生素B9前,我还曾短暂用过维生素M这个名字,在1935年,科学家在酵母和肝脏浓缩物中发现了一种可以对抗猴子贫血的物质,并将之命名为维生素M。四年后,科学家又在肝脏中发现对抗小鸡贫血的物质,被称为维生素B9。

后来,在1941年,美国科学家米切尔(H. K. Mitchell)及其同事发现威尔斯因子、维生素B9跟菠菜中的一个成分相同,并将其统一命名为叶酸,也就是食物中天然存在的叶酸。

既然叶酸这么关键,如果能提取出来就能裨益全人类社会。于是米切尔及其同事从成吨蔬菜中成功提取出大概1毫克的5-甲基四氢叶酸,然而它的化学性质太活泼,不稳定,完全无法保存和应用。

既然叶酸没办法保存,我们现在见到的叶酸是怎么来的呢?